Anti-masones

El rápido crecimiento de la masonería después de la Revolución provocó una serie de reacciones hostiles, ya menudo paranoicas. En 1798 y 1799 surgió una breve emoción cuando Jedidiah Morse sugirió que la feroz oposición política al régimen federalista era el resultado de una conspiración de los notorios Illuminati bávaros, que estaban tratando de utilizar a los masones para provocar una revolución como esa en Francia. Otros estallidos breves y localizados de hostilidad ocurrieron en Pensilvania entre sectas disidentes alemanas en 1812 y 1819 y entre clérigos presbiterianos en 1821, pero no fue hasta después de 1826 que una gran cruzada antimasónica se extendió por toda la nación, dando lugar a un partido político que compitió poderosamente en varios estados del norte a principios de la década de 1830.

La masonería se había asegurado una posición muy respetada como un movimiento benevolente que trascendía las divisiones sociales, brindaba formación moral a los buenos ciudadanos y expresaba los mejores valores de la virtud republicana. Pero después de 1815, algunas personas llegaron a verla como una sociedad de ayuda mutua exclusiva para sus miembros, proporcionando una red oculta de contacto, recomendación y crédito para empresarios y políticos. Según algunos periódicos locales, los masones ocupaban la mitad de todos los cargos públicos, mientras que representaban solo una décima parte de la población masculina adulta blanca. Más significativamente, la masonería especulativa se convirtió en una afrenta para todos aquellos atrapados en el avivamiento evangélico de la época, especialmente los metodistas y bautistas; identificaron cada vez más a la masonería con el librepensamiento de la Ilustración y la condenaron como un intento de crear una autoridad moral secular basada en rituales paganos, racionalismo y deísmo.

Estos antagonismos llegaron a un punto crítico después de un incidente infame en septiembre de 1826. Un albañil llamado William Morgan de Batavia, Nueva York, decidió publicar una exposición de secretos masónicos. Encarcelado por un pequeño cargo de deuda, fue liberado repentinamente cuando se pagó la deuda y luego secuestrado cuando salió de la cárcel. El informe común afirmó que lo habían encadenado y arrojado al río Niágara. El alboroto posterior encontró obstruidas sus investigaciones y los juicios de los sospechosos se prolongaron durante cinco años, con poco efecto. Los opositores culparon de las demoras de la ley a las posiciones estratégicas gubernamentales y judiciales ocupadas por masones pertenecientes a las órdenes superiores que habían jurado en secreto defender a sus compañeros masones independientemente de sus delitos, "sin excepción de traición y asesinato".

Convencida de que la masonería era una institución maligna capaz de subvertir la República, una opinión pública despertada presionó a los masones para que se retractaran, a los ministros a dejar la orden ya las logias a que dejaran de reunirse. La cruzada entró en política en Nueva York en 1827, cuando los anti-masones decidieron impedir la elección de los masones para cargos municipales. En 1828 obtuvieron un boleto en las elecciones estatales, aunque en las elecciones presidenciales respaldaron a John Quincy Adams debido a sus simpatías abiertamente anti-masónicas. Posteriormente, los partidos anti-masónicos también llevaron sus llamamientos evangélicos e igualitarios a las elecciones estatales y locales de Pensilvania, Ohio y Nueva Inglaterra. El partido político nunca ganó el apoyo electoral de todos los simpatizantes anti-masónicos, porque muchos "anti-masones morales" sintieron que era impropio votar a favor o en contra de candidatos sobre la base de sus creencias privadas y afiliaciones sociales. Sin embargo, el partido apeló efectivamente a los socialmente descontentos, aunque los resultados de la votación revelan que no estimuló niveles sin precedentes de participación electoral, como a veces se afirma. Los Anti-Masons ganaron el control de muchos gobiernos de condados; gobernadores electos en Vermont en los años de 1831 a 1834 y Pennsylvania en 1835; ganó una influencia significativa en las legislaturas de Vermont, Pennsylvania y Rhode Island; y eligió a más de veinte congresistas.

En septiembre de 1830, los Anti-Masons celebraron la primera convención nacional de partidos políticos, y en la segunda, en septiembre de 1831, nombraron al ex fiscal general William Wirt como su candidato presidencial. Wirt ganó a Vermont, pero en Nueva York, Pensilvania y Ohio los anti-masones prefirieron apoyar las entradas "no comprometidas" que votarían en el colegio electoral por el candidato que tuviera la mejor oportunidad de vencer a Andrew Jackson. Esta experiencia demostró que la Anti-Masonería no tenía un programa relevante para la política nacional, y cuando Jackson pareció poner en peligro la República y su prosperidad al eliminar los depósitos del gobierno del banco nacional en 1833, la mayoría de los Anti-Mason políticos se movieron rápidamente para apoyar a la nueva Whig Party, aunque el Anti-Mason Party permaneció en Pennsylvania hasta 1839.

El fin de la Anti-Masonería fue facilitado por una política deliberada entre los líderes whig de persuadir a las logias masónicas de que renunciaran a sus estatutos civiles, mientras que tres estados aprobaron estatutos potencialmente destructivos que prohibían los juramentos extrajudiciales. Estas medidas reforzaron la presión que la opinión pública había ejercido contra el orden, incluso en estados (como Alabama) donde nunca apareció un partido político antimasónico. Entre 1826 y 1840, el número de miembros y de logias activas disminuyó en dos tercios o más en Pensilvania, Rhode Island y Nueva York. En todo el país, la membresía puede haber disminuido de cien mil en 1826 a cuarenta mil una década después. Cuando la masonería revivió después de 1850, lo hizo como una institución menos secreta, menos esotérica y más fraternal que antes de 1826.