Antecedentes: la imprenta y la difusión de ideas

Gutenberg. Para una invención que transformó tan radicalmente la historia, sabemos muy poco sobre el desarrollo temprano de la imprenta de tipo móvil. Todo lo que se puede decir con certeza es que fue un proceso gradual que culminó en la ciudad alemana de Mainz en algún momento entre 1445 y 1450, cuando varias personas, incluido un ex orfebre llamado Johann Gutenberg, contribuyeron al primer prototipo viable. Aunque sería una exageración decir que Gutenberg "inventó" la imprenta de tipos móviles, es cierto que su imprenta fue la primera en publicar un extenso y sustancial libro impreso, la famosa Biblia de Gutenberg, 1454-1456. Desde Mainz, la imprenta se extendió rápidamente, primero a través de Alemania y luego a otras áreas de Europa. Hacia 1500 se habían establecido más de mil imprentas en todo el continente, y habían producido colectivamente más de nueve millones de copias de más de cuarenta mil títulos de libros separados. El centro comercial de Europa, Venecia, también se convirtió en la capital de la imprenta del continente, ya que solo la ciudad albergaba cerca de cien imprentas.

Alfabetización y mercado del libro. El impacto cultural de la imprenta en la Europa de finales del siglo XV fue enorme. La disponibilidad generalizada de copias estándar de las obras de escritores antiguos y modernos significó, sobre todo, una transmisión y difusión de ideas más rápidas de lo que había sido posible en siglos anteriores, cuando los libros se habían producido y copiado solo en forma manuscrita. Además, la explosión en la disponibilidad de libros que hizo posible la impresión respondió y, a su vez, contribuyó a aumentar los niveles de alfabetización entre la población de Europa. En respuesta a las demandas del público lector en gran parte devoto de Europa, el mercado de los primeros libros estuvo dominado por manuales de oración, Biblias y otras obras religiosas. Además de los libros religiosos, los lectores académicos pidieron copias impresas de las obras de los antiguos pensadores romanos y griegos, incluidos muchos de los que habían sido "recuperados" recientemente por los estudiosos del Renacimiento italiano.

Disponibilidad de libros. Como en otros campos de investigación, la disponibilidad de libros impresos facilitó en gran medida la difusión del conocimiento y las teorías geográficas. El creciente mercado de libros de Europa a finales del siglo XV proporcionó un punto crítico de conexión entre las cambiantes visiones del mundo de los intelectuales del Renacimiento, por un lado, y las empresas de navegantes europeos como Cristóbal Colón, por el otro. Los navegantes españoles y portugueses, por ejemplo, podían encontrar fácilmente en las librerías de las principales ciudades portuarias como Sevilla y Lisboa copias de las obras de geógrafos y científicos antiguos y modernos. La biblioteca personal de Colón, por ejemplo, incluía copias impresas del libro de Ptolomeo. Geografia, Los relatos de viajes del siglo XIII de Marco Polo, y el resumen geográfico de 1410 muy influyente Imago Mundi (Imagen del mundo) escrito por el clérigo francés Pierre d'Ailly. Tomando su información de fuentes como estas, los eruditos y marineros europeos participaron regularmente en animados debates sobre el tamaño de la tierra y las posiciones relativas de sus masas de tierra.

Fuente

William D. Phillips Jr. y Carla Rahn Phillips, Los mundos de Cristóbal Colón (Cambridge, Reino Unido: Cambridge University Press, 1992).