Adipocere

También conocido como "cera de la tumba", adipocere (del latín, adipo por grasa y cera para cera) es una materia post mortem (después de la muerte) de color blanco grisáceo causada por la descomposición de la grasa, que resulta de la hidrólisis e hidrogenación de los lípidos (células grasas) que componen los tejidos grasos subcutáneos (debajo de la piel).

Aunque la descomposición de los tejidos grasos comienza casi inmediatamente después de la muerte, el tiempo de formación de adipocere puede variar de dos semanas a uno o dos meses, en promedio, debido a varios factores, como la temperatura, las condiciones de embalsamamiento y entierro, y los materiales que rodean el cadáver. Por ejemplo, el tejido adiposo (graso) subcutáneo de los cadáveres sumergidos en agua fría o guardados en bolsas de plástico puede sufrir una formación de adipocere uniforme con las capas superficiales de la piel deslizándose.

Se han realizado varios estudios en los últimos diez años para comprender y determinar la tasa de formación de adipocere en diferentes condiciones. Otros estudios también investigaron la influencia de algunas bacterias y productos químicos, presentes en suelos de tumbas, en la descomposición de adipoceros. Aunque este tema sigue siendo un desafío, el propósito de tales estudios es establecer parámetros estándar para una posible aplicación en el análisis forense, como la estimación del tiempo transcurrido desde la muerte cuando no hay actividad de insectos. En medicina forense, la adipocera también es importante porque los restos corporales conservados pueden ofrecer otras pistas asociadas con las circunstancias que rodean o con la causa de la muerte. La capacidad de la adipocera para preservar un cuerpo ha sido bien ilustrada en cadáveres exhumados, incluso después de un siglo.

Las células adiposas son ricas en moléculas de glicerol y están formadas por triglicéridos (o triglicéridos). La actividad bacteriana libera enzimas que descomponen estos triglicéridos en una mezcla de ácidos grasos libres saturados e insaturados, un proceso conocido como hidrólisis. En presencia de suficiente agua y enzimas, la hidrólisis de triglicerol procederá hasta que todas las moléculas se reduzcan a ácidos grasos libres. Los ácidos grasos libres insaturados, como los ácidos palmitoleico y linoleico, reaccionan con el hidrógeno para formar ácidos hidroxiesteárico, hidroxiplamítico y otros compuestos esteáricos, un proceso conocido como saponificación o transformación en jabón.

Este producto final de la descomposición de grasas, o adipocere, puede ser estable durante largos períodos de tiempo debido a su considerable resistencia a la acción bacteriana. Esta resistencia permite una descomposición más lenta de aquellas áreas de un cadáver donde están presentes los tejidos adiposos, como mejillas, muslos y glúteos. Sin embargo, cuando un cadáver está expuesto a insectos, es probable que no se forme adipocere, ya que la descomposición del cuerpo será mucho más rápida debido a la acción de los insectos. La limpieza animal de un cadáver también evitará la formación de adipoceras.