Actos intolerables

El Boston Tea Party del 16 de diciembre de 1773 ayudó a unir la resistencia estadounidense al gobierno británico. Sin embargo, también lanzó una campaña en el Parlamento que fue dirigida por el primer ministro del rey Jorge III, Lord Frederick North, para castigar a los rebeldes bostonianos. Entre marzo y junio de 1774, el gobierno aprobó cuatro proyectos de ley destinados a poner fin a la disidencia en la colonia de Massachusetts. Se les conoce colectivamente como los Actos intolerables.

La Ley del Puerto de Boston, aprobada en marzo de 1774, detuvo todos los envíos hacia o desde el puerto de Boston hasta que se recibió el pago por el té arruinado en el Boston Tea Party y el impuesto que se adeudaba. Otra medida, la Ley del Gobierno de Massachusetts, se aprobó en mayo de 1774. La ley modificó el estatuto presentado a la colonia en 1691, cambió la asamblea representativa a un cuerpo designado y otorgó poderes mucho mayores al gobernador de la colonia Thomas Hutchinson, quien fue designado por el rey. Cuando Hutchinson solicitó un permiso de ausencia, el gobierno lo reemplazó por un soldado que obedecería sin cuestionar las órdenes: el general Thomas Gage, comandante de todas las fuerzas británicas en América del Norte.

La Ley de Administración de Justicia, también aprobada en mayo, movió los juicios por delitos capitales que involucraban a oficiales o soldados británicos fuera de Massachusetts. El Parlamento británico creía que los jurados locales nunca emitirían un veredicto justo. Finalmente, la Ley de Acuartelamiento, aprobada en junio, otorgó al general Gage el poder de albergar a soldados británicos en casas privadas, algo prohibido en la Ley de Acuartelamiento anterior de 1764. Aunque Gage tuvo que pagar precios justos de alquiler por el alojamiento de sus soldados, la intención de la ley era castigar a la gente de Boston por el Tea Party. Gage recibió cuatro regimientos de soldados para mantener el orden en la ciudad.

Estos cuatro actos, todos dirigidos principalmente contra la gente de Massachusetts y Boston en particular, constituyeron los Actos Intolerables o Coercitivos. Los actos suscitaron poca oposición directa porque se limitaron a Nueva Inglaterra y no afectaron los intereses de la mayoría de los colonos. Sin embargo, en conjunto, los estatutos representaban una amenaza para los intereses e instituciones estadounidenses en todas las colonias. Negaron el poder de las organizaciones políticas locales, apoyaron la ley militar sobre la ley civil y cambiaron las prácticas judiciales tradicionales. El resultado final fue que la mayoría de los colonos sintieron simpatía por los bostonianos. La colonia de Virginia, por ejemplo, observó un día de ayuno y oración para protestar por el cierre del puerto de Boston.

La aprobación de otro proyecto de ley por parte del Parlamento, sin embargo, provocó sentimientos de alarma en toda la América del Norte británica. La Ley de Quebec, aprobada en junio de 1774, creó un gobierno para la antigua provincia del Canadá francés. Parte de la ley estableció los derechos de los residentes de habla francesa a adorar como católicos romanos y creó una gobernación real y un consejo asesor para el área. La ley también amplió el territorio de Quebec al sur desde los Grandes Lagos hasta el río Ohio. Aunque el Parlamento no pretendía que la Ley de Quebec fuera parte de las Leyes Intolerables, los radicales coloniales la agruparon con las demás como una forma de unir la oposición al gobierno del rey.

Si había una sola ley del Parlamento que casi garantizaba ofender a todas las colonias, era la Ley de Quebec. La medida eliminó todos los reclamos que los gobiernos coloniales tenían sobre las tierras occidentales a través de sus estatutos originales. También creó un área de reserva para los nativos americanos bordeada por los ríos Mississippi y Ohio en el oeste y por las montañas Apalaches en el este. Al detener la expansión colonial en las montañas, la ley alienó tanto a los estadounidenses ricos como a los pobres. Los colonos empobrecidos habían estado construyendo granjas al oeste de los Apalaches desde el final de la Guerra Francesa e India (1754-63). Los colonos más ricos, incluidos Benjamin Franklin y George Washington, ya habían reclamado miles de acres de estas tierras occidentales y corrían el riesgo de perder sus fortunas privadas. El procurador general de George III, Alexander Wedderburn, reconoció públicamente el sesgo antiestadounidense de la Ley de Quebec. Declaró en el Parlamento que la Ley de Quebec estaba destinada a mantener las colonias atadas económica y políticamente al mar, para que fueran más fáciles de controlar.

Para resolver las diferencias provocadas por las Leyes Intolerables, los colonos convocaron el Primer Congreso Continental (1774). Representantes de 12 de las 13 colonias (Georgia se negó a participar) se reunieron en Filadelfia en septiembre de ese año. Los delegados representaban un espectro completo de creencias políticas, desde leales conservadores hasta patriotas radicales. Se unieron para solicitar a la Corona la derogación de las leyes. Sin embargo, se dividieron sobre la cuestión de qué medidas deberían adoptarse si los actos siguen en vigor. En un documento conocido como Suffolk Resolves, la delegación de Massachusetts, que incluía a Samuel Adams y su primo John Adams, pidió un boicot completo de los productos británicos y el entrenamiento de la milicia local para resistir a las tropas británicas. El escenario estaba listo para el comienzo de la Revolución Americana (1775-83).