Acto privado

John Cary Sims

La Ley de Privacidad de 1974 (PL 93-579, 88 Stat. 1896) impuso un cuerpo de requisitos completamente nuevo sobre el manejo de la información relativa a individuos por parte del gobierno federal. Aunque el estatuto incorporó un conjunto complejo de definiciones y contenía muchas excepciones, la Ley de Privacidad redujo la recopilación innecesaria de información privada por parte del gobierno federal, evitó la divulgación indebida de dicha información y brindó a las personas herramientas para determinar qué información el gobierno tenía sobre ellos y cómo corregir errores en los registros. La ley también redujo el rango de circunstancias bajo las cuales cualquier agencia del gobierno federal, estatal o local podría negarle a un individuo cualquier derecho, beneficio o privilegio por negarse a revelar su número de Seguro Social.

Base constitucional

La Ley de Privacidad impone principalmente restricciones al funcionamiento del propio gobierno federal, y no ha habido un análisis extenso de la base constitucional de la legislación. Presumiblemente, la autoridad última para el acto está en los poderes subyacentes a las actividades federales a las que pertenece la información relevante. También se puede pensar que el Congreso ha promulgado un estatuto que es "necesario y adecuado" para llevar a cabo esos poderes.

Las agencias del gobierno federal recopilan, mantienen y utilizan una gran y variada cantidad de información sobre las personas. Esta información es de vital importancia para las personas que buscan beneficios, licencias o empleo del gobierno, pero a menudo estos registros contienen errores graves. Las amenazas a la privacidad personal podrían agravarse aún más por la creciente sofisticación de las técnicas computarizadas disponibles para recopilar y combinar piezas de información. Si bien hay muchas circunstancias en las que el acceso a información privada es esencial para el funcionamiento eficiente del gobierno, los proponentes han argumentado que hubo demasiadas situaciones en las que la información se divulgó incorrectamente, ya sea a personas que no tenían la necesidad adecuada de recibirla, o a otros como represalia contra personas que tenían puntos de vista impopulares o controvertidos. Los defensores argumentaron que no solo la recopilación y retención de información por parte de las agencias gubernamentales debe limitarse estrictamente a las necesidades operativas adecuadas, sino que se debe proporcionar a las personas medios eficientes para determinar esta información y forzar la corrección de inexactitudes.

A medida que la legislación avanzaba en el Senado y la Cámara, surgieron dos enfoques bastante diferentes. El proyecto de ley del Senado habría creado una Junta Federal de Privacidad con amplio poder para regular las prácticas de información de entidades públicas y privadas; el proyecto de ley de la Cámara proporcionó acceso a los registros y un método para lograr la corrección de errores. Tanto los proyectos de ley del Senado como de la Cámara fueron adoptados por sus respectivos órganos el 21 de noviembre de 1974, pero las diferencias sustanciales entre los proyectos de ley y el poco tiempo que quedaba en la sesión hicieron que fuera cuestionable si había tiempo para seguir la práctica normal de nombrar un Comité de Conferencia. reconciliar las versiones contradictorias de la legislación. En cambio, el personal de los comités relevantes de la Cámara y el Senado trabajó con los miembros del Congreso más directamente involucrados para producir un proyecto de ley de compromiso. El paquete de compromiso fue luego adoptado por ambas cámaras del Congreso.

Contexto político

La Ley de Privacidad fue uno de los muchos estatutos adoptados inmediatamente después de Watergate, y la legislación (junto con las enmiendas a la Ley de Libertad de Información promulgadas el mismo año) respondió a las preocupaciones sobre el potencial de uso indebido de información privada por parte del gobierno y a las solicitudes de mayor responsabilidad del gobierno ante el público. Sin embargo, la Administración Ford planteó varias objeciones a la legislación propuesta y, en particular, al proyecto de ley del Senado. El compromiso finalmente alcanzado fue mucho menos amplio que el propuesto originalmente, con la legislación adoptada de aplicabilidad limitada al gobierno federal y una comisión de estudio sobre privacidad reemplazando a la agencia reguladora propuesta. También se agregó al proyecto de ley una excepción de "uso rutinario" a las restricciones sobre la transferencia de información entre agencias. En conjunto, los compromisos eliminaron las objeciones de la administración a la aprobación del proyecto de ley y allanaron el camino para que el presidente Ford firmara el proyecto de ley, lo que hizo el 31 de diciembre de 1974.

No ha habido una interpretación amplia de la Ley de Privacidad por parte de la Corte Suprema; más bien, ha habido numerosas decisiones de tribunales federales inferiores que interpretan y aplican las disposiciones del estatuto. Han surgido muchos problemas relacionados con la relación de la Ley de Privacidad con otros estatutos o el significado preciso de las definiciones detalladas en la legislación. Dado que la mayoría de los aspectos de la Ley de Privacidad se aplican sólo si un "registro" está "contenido en un sistema de registros", muchos casos han explorado esa cuestión de umbral; otros se han centrado en si el uso o la divulgación de información particular por parte de una agencia fue adecuado, y si una de las exenciones generales o específicas a los requisitos de divulgación de la ley justificaba la negativa de una agencia a divulgar sus registros a una persona que solicitaba registros sobre sí mismo .

La Ley de Protección de Privacidad y Coincidencia de Computadoras de 1988 enmendó la Ley de Privacidad imponiendo salvaguardas diseñadas para proteger contra el uso injusto de programas de comparación de computadoras. También ha habido una serie de enmiendas limitadas a disposiciones específicas de la Ley de Privacidad.

Los empleados federales que divulguen información sobre individuos de manera indebida pueden ser procesados ​​bajo ciertas circunstancias, pero la aplicación de la Ley de Privacidad se ha perseguido principalmente a través de demandas civiles autorizadas por el estatuto. Las personas pueden demandar en los tribunales de distrito federales para obtener la divulgación de los registros a los que tienen derecho según el estatuto, para obtener correcciones de los registros y para impugnar las prácticas de información seguidas por las agencias. Los demandantes exitosos pueden recuperar los honorarios y costos de abogados, y las indemnizaciones por daños también están disponibles si ciertos tipos de violaciones de la agencia son "intencionales o intencionales".

La Ley de Privacidad centró la atención en la recopilación y el posible uso indebido de información relacionada con las personas, y esos temas han ganado una prominencia mucho mayor a lo largo de los años desde la aprobación de la legislación. El Congreso consideró adoptar un enfoque mucho más amplio, que hubiera regulado tanto a los actores privados como a los gubernamentales, pero la legislación final estaba dirigida a las agencias federales y protegida por muchas excepciones y limitaciones.

Con la aparición de Internet y el reconocimiento de que las personas privadas pueden acceder fácilmente a grandes cantidades de información, los debates actuales sobre los derechos de privacidad y las propuestas para la protección de la privacidad de las personas tienden a no limitarse a la recopilación, el manejo y la difusión de información realizada por las autoridades federales. agencias. Tras los ataques terroristas de septiembre de 2001, hubo una considerable resistencia a restringir la recopilación de información, que se cree que dificultaría la lucha contra el terrorismo. Muchos aspectos de la aplicación de la Ley de Privacidad dependen de otras disposiciones de la ley federal, ya que según los términos de la ley en sí, los registros de divulgación o divulgación pueden, en última instancia, estar controlados por otra ley. La Ley de Libertad de Información, en particular, se ocupa de una serie de cuestiones estrechamente relacionadas.