Accidente afortunado: la compra de Luisiana

Gran logro . La adquisición de Jefferson de las vastas tierras entre el río Mississippi y las Montañas Rocosas fue, con mucho, el mayor logro de su primer mandato como presidente. Irónicamente, fue un accidente. Jefferson había opinado en su discurso inaugural que Estados Unidos ya tenía suficiente tierra para proveer "para mil generaciones", y no estaba planeando una compra importante de tierras a las potencias europeas. Sin embargo, la compra de Luisiana, como se llamaba al territorio, tenía un perfecto sentido político y geopolítico para Jefferson y sus seguidores.

Nueva Orleans . En 1801, casi medio millón de estadounidenses vivían al oeste de las montañas Apalaches. Los federalistas, muchos de ellos descendientes de puritanos de Nueva Inglaterra que habían emigrado a América en el siglo XVII, temían abiertamente que los residentes blancos de la frontera fueran bárbaros analfabetos. Los republicanos de Jefferson, por otro lado, vieron la expansión occidental como la mejor esperanza para la supervivencia de la República. Cuando comenzó el siglo XIX, los colonos en Occidente permanecieron bajo el control político de potencias extranjeras que controlaban el sistema del río Mississippi. Como resultado, estos colonos dependían de los sistemas comerciales francés y español para llevar sus productos a los mercados, lo que no es una receta para la renovación continua del espíritu republicano. Jefferson entendió que la clave para asegurar el control permanente de Occidente era tomar posesión de Nueva Orleans, ubicada en la desembocadura del Mississippi. “Hay en el globo”, escribió Jefferson, “un solo lugar, cuyo poseedor es nuestro enemigo natural y habitual. Es Nueva Orleans ".

España amenaza el comercio . En 1801, España era propietaria de Nueva Orleans y, en virtud de un tratado, permitía a los estadounidenses transportar productos desde el interior. El año anterior, España había cedido en secreto toda Luisiana a Francia, una medida que permitió a Napoleón soñar con crear un nuevo imperio francés en América. En su plan, los agricultores de Luisiana producirían alimentos para las inmensamente rentables colonias productoras de azúcar francesas con sede en Haití. A fines de 1802, España cerró Nueva Orleans al comercio estadounidense, lo que dio lugar a rumores aterrados de que la ciudad pronto sería transferida a Francia. Tal movimiento habría representado una seria amenaza para la existencia de asentamientos estadounidenses en Occidente.

Sorpresa de Napoleón . Para evitar esta posible debacle, Jefferson envió una delegación de alto nivel a Francia con instrucciones de ofrecer hasta $ 10 millones para Nueva Orleans y el oeste de Florida (la parte sur de Mississippi y Alabama). Cuando llegaron allí, los planes de Napoleón para un nuevo imperio francés en América se habían enfriado, gracias a los ex esclavos armados de Haití, que se levantaron en 1793 y en 1801 habían ganado el control de toda la isla. Al mismo tiempo, parecía inminente otra guerra entre Francia e Inglaterra. Cuando los diplomáticos de Jefferson se reunieron con Napoleón el 11 de abril de 1803, el líder francés los asombró al ofrecerles vender no solo Nueva Orleans sino todo el territorio de Luisiana por el precio de ganga de $ 15 millones. El tratado resultante duplicó el tamaño de los Estados Unidos y le dio a la nueva nación el control absoluto de todo el valle del río Mississippi. Jefferson predijo que Luisiana convertiría a Occidente en un "imperio de la libertad".

Fuente

Robert W. Tucker y David C. Hendrickson, Empire of Liberty: el arte de gobernar de Thomas Jefferson (Nueva York: Oxford University Press, 1990).