Abolición de la esclavitud en el norte

La Revolución Americana se considera el factor desencadenante de la abolición de la esclavitud en el norte. Sin embargo, más de un siglo de argumentos y medidas para restringir tanto el comercio de esclavos como la institución de la esclavitud precedieron al surgimiento del sentimiento antiesclavista de la era revolucionaria, y la abolición encontró una fuerte resistencia en casi todas las colonias y estados del norte.

Sentimiento colonial contra la esclavitud

Varias colonias intentaron periódicamente restringir la importación de esclavos por temor a las rebeliones de esclavos, para alentar la inmigración europea o para evitar el mestizaje. También hubo algunos intentos muy tempranos de prohibir la esclavitud por completo, pero fueron ampliamente ignorados.

Entre las sectas religiosas, la Sociedad de Amigos lideró la oposición a la esclavitud, y en 1787 los cuáqueros del norte se habían convertido en la principal secta cuyos miembros no tenían esclavos por principio. Algunos puritanos también se convencieron de que la esclavitud era incompatible con el cristianismo. Folleto del juez Samuel Sewall, La venta de José (1700), provocó un breve interés en la abolición en Massachusetts, pero finalmente convenció a pocos propietarios de esclavos para que liberaran a sus esclavos. No obstante, la oposición religiosa creció lentamente a lo largo del siglo XVIII.

Las mismas personas de color eran las más vehementes opositoras a la esclavitud. A principios de la década de 1700, los esclavos enviaron un flujo constante de peticiones de libertad a las asambleas coloniales y entablaron demandas en busca de su libertad basándose en una variedad de argumentos.

Abolición en la era revolucionaria

La Revolución Americana finalmente produjo condiciones bajo las cuales la causa de la abolición pudo ganar apoyo público. Los defensores de la lucha contra la esclavitud argumentaron que la ideología revolucionaria de los derechos naturales se aplicaba igualmente bien a los esclavos, y que la guerra misma interrumpió el comercio y redujo la importancia económica de la esclavitud. Como primeros pasos hacia la abolición, muchas colonias se movieron para prohibir la importación de esclavos. En 1774, el primer Congreso Continental prohibió la importación de esclavos a todas las colonias como parte de un boicot comercial general diseñado para obligar a Gran Bretaña a derogar las Leyes Intolerables. Otras medidas incluyeron prohibir la participación de los residentes del estado en el comercio internacional de esclavos y eliminar o suavizar las restricciones sobre la manipulación de esclavos. Durante la guerra, algunos estados, en particular Rhode Island y Connecticut, también ofrecieron libertad a cambio del alistamiento.

Las medidas destinadas explícitamente a poner fin a la esclavitud adoptaron varias formas, incluida la prohibición constitucional, la promulgación legislativa y la decisión judicial. En Vermont, la constitución de 1777 declaró que todos los hombres nacían igualmente libres e independientes y generalmente se considera que ha abolido la esclavitud por completo; sin embargo, el primer capítulo de su declaración de derechos, que establece que ninguna persona debe ser considerada "sirviente esclavo o aprendiz" después de cumplir veintiún años de edad si es hombre o dieciocho si es mujer, sugiere que se trataba de una abolición condicional.

Después de varios intentos fallidos, Pensilvania, Rhode Island y Connecticut promulgaron post nacido o estatutos "después del nacimiento" que limitaban el período de servidumbre de los niños nacidos de esclavos después de una fecha específica, pero dejaban esclavos de por vida a los esclavos nacidos antes de esa fecha. En Pensilvania, el proyecto de ley de abolición gradual de 1780 liberó a los hijos de los esclavos a los veintiocho años. También liberó a los esclavos no registrados por sus dueños el 1 de noviembre de 1780. En 1840 todavía había más de cuarenta esclavos en Pensilvania, y algunas personas pudieron haber permanecido esclavizadas allí hasta la Guerra Civil. Tanto Rhode Island como Connecticut liberaron a los niños nacidos de esclavos después del 1 de marzo de 1784 al alcanzar la mayoría de edad: dieciocho para las mujeres y veintiuno para los hombres en Rhode Island, veinticinco (reducido a veintiuno en 1797) para todos los niños en Connecticut. A diferencia de Pensilvania, estos dos estados pusieron fin definitivamente a la esclavitud al aprobar proyectos de ley de abolición definitivos en 1842 y 1848, respectivamente.

Massachusetts y New Hampshire promulgaron constituciones estatales con declaraciones de derechos que parecían prohibir la esclavitud. En Massachusetts, una serie de demandas por la libertad entabladas en nombre de Quok Walker finalmente resultó en una decisión judicial de 1783 de que la constitución de 1780 concedía derechos incompatibles con la esclavitud y, por lo tanto, la esclavitud fue abolida "de la manera más efectiva posible sin recurrir a la implicación en la construcción de la constitución. . " La redacción de esta decisión era tan ambigua que se siguieron vendiendo esclavos en Massachusetts durante varios años. En New Hampshire, no sobreviven registros de casos legales que construyan una cláusula similar en la constitución de 1783. Los esclavos fueron gravados como propiedad allí hasta 1789, y 158 esclavos fueron reportados en el censo estatal en 1790, aunque para entonces la institución estaba casi muerta en el estado.

Abolición en la primera república

En Nueva York y Nueva Jersey, la abolición fue duramente resistida y varios proyectos de ley de abolición fueron rechazados. Nueva York finalmente aprobó una ley que estipulaba que todos los niños nacidos de esclavos después del 4 de julio de 1799 serían libres a los veintiocho si eran hombres, a los veinticinco si eran mujeres. Los niños abandonados debían recibir el apoyo del Estado (pero podían estar vinculados a amos, a quienes se les pagaría por su manutención, una forma apenas disfrazada de emancipación compensada derogada en 1804). En 1817, un nuevo estatuto dispuso que todos los esclavos nacidos antes del 4 de julio de 1799 serían libres en 1827, poniendo así fin a la esclavitud en el estado en ese año. En Nueva Jersey, se aprobó un estatuto de abolición gradual que liberaba a los niños nacidos de esclavos después del 1 de julio de 1804, a la edad de veinticinco años si eran hombres y veintiuno si eran mujeres. Aquí, también, una cláusula de abandono proporcionó el equivalente a una compensación a los propietarios, pero fue derogada más adelante en el año. En 1846, la legislatura de Nueva Jersey aprobó un proyecto de ley que aparentemente emancipaba a todos los esclavos restantes, pero los colocaba en un estado de aprendizaje permanente. Los últimos "aprendices" en Nueva Jersey fueron liberados por la Decimotercera Enmienda.

También había esclavos en los territorios de Ohio, Indiana e Illinois, a pesar de que la Ordenanza del Noroeste de 1787 prohibió formalmente la esclavitud. Cuando Ohio fue admitido en la Unión en 1803, su nueva constitución prohibió la esclavitud. Los gobiernos territoriales de Indiana e Illinois reconocieron un sistema "voluntario" de servidumbre por el cual los esclavos eran contratados a sus amos por largos períodos. Si bien la constitución de Indiana de 1816 y la constitución de Illinois de 1818 prohibían oficialmente la esclavitud, se interpretó ampliamente que las prohibiciones no se aplicaban ni a la servidumbre voluntaria ni a los descendientes de esclavos franceses presentes cuando se organizaron los territorios. En Indiana, todavía se informó de algunos esclavos en el censo de 1840. En Illinois, la esclavitud fue finalmente abolida por la corte suprema del estado en el caso de Jarrot v. Jarrot en el año 1845.

Una vez libres, muchas personas de color continuaron trabajando para sus antiguos dueños y también viviendo en sus casas, pero en pocos años la mayoría se mudó a otra parte, formando comunidades al margen de la sociedad blanca en las ciudades y pueblos del norte. La lenta desaparición de la esclavitud y la ambigüedad que rodea al estatus de las personas de color fomentaron una transferencia de los comportamientos y actitudes de los blancos hacia los esclavos a una población emergente de personas de color libres. En todo el norte, las leyes estatales que regulan el comportamiento, limitan el movimiento y restringen el sufragio de las personas de color libres entraron en vigor cuando terminó la esclavitud formal, y se registraron más de cien ataques violentos de blancos contra comunidades de color entre 1820 y 1850. No obstante, muchos negros del norte lograron formar escuelas, iglesias y otras instituciones y organizar un agresivo ataque retórico contra la esclavitud del sur.