1850-1877: comunicaciones: descripción general

La era inalámbrica. En el momento de la Guerra Civil, el principal medio de comunicación para la mayoría de los estadounidenses era el contacto personal. En los Estados Unidos había menos de una quinta parte de la cantidad de personas que hay hoy en día, y solo una cuarta parte vivía en ciudades. La mayor parte de la población llevaba vidas aisladas en las que el contacto se limitaba a familiares y amigos cercanos. A mediados del siglo XIX, las personas obtuvieron su información sobre el mundo fuera de su experiencia a través del contacto cara a cara, la correspondencia y los periódicos. No había radio ni televisión; el teléfono estaba disponible al final de la Reconstrucción, pero solo para un grupo pequeño y privilegiado. El telégrafo ofrecía algo parecido a la comunicación instantánea, pero su uso estaba restringido a áreas donde se habían construido líneas, y las preocupaciones prácticas, incluido el costo y la incomodidad del sistema, hicieron que los mensajes telegráficos fueran breves.

Correo postal. Las cartas eran costosas de enviar y lentas para entregarlas. La entrega de correo a las puertas de las personas se introdujo en las ciudades del norte durante la Guerra Civil, pero fuera de las ciudades todavía faltaban unos treinta y cinco años, en el mejor de los casos. En 1850, había 18,417 oficinas de correos y emitían 1.5 millones de sellos postales ordinarios: aproximadamente un sello por cada quince personas en la nación; en 1878 había 38,345 oficinas de correos y emitían 170 millones de sellos, más de tres por persona. En 1851, se podía enviar una carta de primera clase hasta tres mil millas por tres centavos, o cinco centavos si el franqueo debía recogerse al momento de la entrega. En 1878, la tasa era de dos centavos por media onza o un centavo por una postal en los Estados Unidos. Pero esos eran días en que la corbata de un hombre costaba un centavo y los centavos contaban.

El Penny Paper. Los periódicos se leían a diario en solo alrededor del 10 por ciento de las familias estadounidenses, y la gente en el país tenía acceso limitado a periódicos y revistas. Algunas ciudades pequeñas tenían periódicos, pero solían publicarse semanalmente y centrarse en las noticias locales. Los periódicos de la ciudad, con su cobertura más completa de los eventos nacionales, solo estaban disponibles en las áreas rurales por correo. Casi el 80 por ciento de la población negra y más del 10 por ciento de la población blanca eran analfabetas en 1870, y estas personas tenían poco conocimiento del mundo fuera de sus rutinas diarias.

Todas las noticias que encajan. Las noticias tenían un significado diferente a mediados del siglo XIX. Incluso aquellos con acceso a un periódico diario apenas estaban bien informados según los estándares actuales. Solo alrededor de las tres cuartas partes de los informes en un periódico diario de 1860 fueron de eventos que habían ocurrido la semana pasada, y el 8 por ciento de la cobertura de noticias fue de historias de más de un mes. El aspecto y el contenido de los diarios también eran diferentes a los de hoy. Los papeles carecían de fotografías. Durante la Guerra Civil, las revistas y los periódicos comenzaron a publicar dibujos de mapas e imágenes de personas, pero la tecnología para publicar fotografías aún no estaba disponible de forma generalizada. Las opiniones superaron con creces las noticias en los periódicos, porque eran más fáciles de conseguir. Los editores de noticias compartieron información y el servicio postal gratuito se extendió a los editores de periódicos con el fin de enviarse copias de sus artículos entre sí como un medio para facilitar la cobertura de eventos distantes: los editores de noticias de Chicago reimprimieron informes de Nueva York porque, al igual que sus lectores, el los editores solo sabían lo que leían en el periódico sobre eventos fuera de su ciudad. En 1850 había 254 periódicos diarios en los Estados Unidos con una circulación combinada de 758,000. En 1880, el número de diarios había aumentado a 971, con una circulación combinada de 3.566 millones.

Comunicación codificada. El crecimiento del telégrafo tuvo una influencia directa en la información de noticias. El telégrafo era la transmisión electrónica de mensajes en un sistema de codificación que podía ser decodificado por un operador de máquina receptora a cientos o incluso miles de millas de distancia. Con el telégrafo, una noticia podría comunicarse casi de inmediato a estaciones de otras partes del país. Hubo tres problemas: primero, las señales de telégrafo pasaban a través del cable, por lo que hubo que tender el cable de una estación a otra, un proceso costoso y laborioso; En segundo lugar, el telégrafo era una forma cara de comunicarse y, aunque los periódicos pagaban solo entre un tercio y la mitad de lo que pagaban los usuarios individuales, también enviaban más mensajes: la tarifa normal de diez palabras o menos de San Francisco a Nueva York era de $ 7.45 en 1850 y $ 2.00 en 1876; En tercer lugar, las noticias tenían que ser comunicadas de forma abreviada por operadores que probablemente serían indiferentes al contenido, por lo que las historias tenían que ser elaboradas por redactores publicitarios en el extremo receptor y la precisión a menudo se sacrificaba. Entre 1866 y 1877, el número de oficinas de telégrafos en los Estados Unidos se triplicó a setenta y quinientas. La cantidad de cable tendido aumentó de 76,000 millas a 194,000 millas, y la cantidad de mensajes enviados aumentó de 5,879 a 21,159.

Círculos estrechos. Las preocupaciones de la gente eran más estrechas; sus vidas estaban más enfocadas; y su almacén de información era más pequeño hace siglo y medio. Los efectos de estas diferencias fueron profundos. Sin las distracciones de la comunicación impersonal, como la radio, la televisión y un exceso de papel de periódico, la gente pasaba más tiempo interactuando entre sí. La vida familiar fue ciertamente más difícil sin las comodidades de la vida moderna, pero también hubo menos desviaciones de las responsabilidades del hogar. En este sentido, los viajes y la comunicación están estrechamente relacionados. En el campo, los viajes se realizaban a caballo o en carruaje tirado por caballos durante esta época. Un viaje de diez millas al centro de la ciudad para ver noticias y conversar sobre eventos actuales puede llevar cuatro horas desagradables de ida y vuelta. La vida de la ciudad se concentró en áreas pequeñas debido a la dificultad de moverse por la ciudad. El resultado fue que la gente tenía un contacto cercano con sus vecinos y poco conocimiento del área fuera de su experiencia directa. De hecho, fue un momento más simple, pero también fue un momento de intensa curiosidad que solo podría satisfacerse con métodos de comunicación más eficientes.