1815-1850: ciencia y medicina: descripción general

El orgullo nacional. El período de 1815 a 1850 no fue uno de grandes logros en la ciencia y la medicina estadounidenses. Sin embargo, fue un período durante el cual comenzaron a surgir los desarrollos distintivamente estadounidenses en la ciencia y la medicina. El interés público por las ciencias creció rápidamente y comenzó a aparecer el marco institucional necesario para fomentar la investigación teórica y aplicada. Simultáneamente, las condiciones sociales y políticas en los Estados Unidos provocaron una revuelta contra el establecimiento médico. Dado que los avances europeos en anatomía y fisiología no producirían tratamientos prácticos hasta principios del siglo XX, una amplia variedad de terapias y profesionales médicos no tradicionales llenó el vacío en la atmósfera antiautoritaria de la América jacksoniana.

Recursos limitados. Antes de 1815, Estados Unidos miraba a Inglaterra y al continente europeo en busca de liderazgo en ciencia y medicina. Los científicos y médicos estadounidenses buscaron una formación académica formal en universidades de Edimburgo, Oxford, Cambridge y París. Sin embargo, con la conclusión favorable de la guerra de 1812, un espíritu de nacionalismo provocó un deseo de independencia tanto cultural como política del Viejo Mundo. Sin embargo, el desarrollo de una comunidad científica estadounidense independiente se produciría lentamente, ya que la excelencia en la investigación requería una inversión capital significativa y una base institucional sólida en forma de universidades importantes e institutos patrocinados por el gobierno de los que carecía la joven república. La mayoría de los colegios y universidades estadounidenses se fundaron para proporcionar a los estudiantes una educación liberal y formar ministros en lugar de promover la investigación. Durante décadas, la cuestión de la financiación gubernamental de la ciencia se volvió discutible por un clima político que favorecía una visión estricta de la autoridad constitucional. En otras palabras, la opinión política reinante del siglo diecinueve consideraba que tales actividades estaban fuera del alcance del gobierno federal según lo definido por la Constitución.

Exploración. No obstante, se esperaba cierto apoyo del gobierno para los esfuerzos científicos, principalmente en forma de exploración. Numerosas compañías de exploradores, compuestas por líderes militares, topógrafos, cartógrafos, científicos y artistas, se propusieron cartografiar las áreas poco conocidas al oeste del río Mississippi. Tales actividades se consideraron constitucionales porque eran necesarias para establecer las fronteras de la nación con fines militares y diplomáticos y para determinar el potencial comercial de regiones que aún no estaban organizadas como estados. Los estados individuales patrocinaron sus propios estudios geológicos internos para identificar los recursos mineralógicos y evaluar el suelo con fines agrícolas.

Nuevos descubrimientos. La exploración patrocinada por el gobierno federal y estatal produjo enormes cantidades de nueva información en muchos campos, incluyendo geología, mineralogía, ornitología, botánica, zoología y etnografía. Los exploradores transportaron esa información al este en forma de especímenes recolectados; pinturas y dibujos de personas, animales, plantas y formaciones rocosas; y descripciones escritas. Parte de la nueva información derribó escuelas de pensamiento europeas bien establecidas, especialmente en geología. El descubrimiento de plantas, animales y aves previamente desconocidos complicó los esquemas existentes para clasificar los seres vivos. En el lado positivo, las investigaciones botánicas, combinadas con información sobre los remedios herbales obtenidos de las tribus nativas americanas, dieron como resultado una farmacología exclusivamente estadounidense, codificada por Jacob Bigelow entre 1817 y 1821 en su Botánica médica americana. Estos nuevos cuerpos de información despertaron más interés científico y reforzaron el orgullo nacional.

Especialización. La gran cantidad de información proveniente del oeste americano, así como la de los laboratorios y hospitales de investigación europeos, promovió una tendencia hacia la especialización del conocimiento. El estudio general de la naturaleza (filosofía natural) se dividió constantemente en campos más especializados como la mineralogía, la geología, la química y la historia natural (el estudio de la vida vegetal y animal). A medida que la cantidad y la complejidad de la información se volvieron imposibles de absorber para los no especialistas, su comprensión y apoyo a la ciencia se debilitó. El crecimiento del conocimiento especializado produjo así una reacción pública contra los médicos, y la creciente comunidad de científicos profesionales trabajó para evitar las críticas participando en una campaña de relaciones públicas para demostrar los beneficios utilitarios y patrióticos de su trabajo. En un clima caracterizado por el crecimiento exponencial del cristianismo evangélico, los científicos también ganaron apoyo al afirmar que la ciencia reforzó la piedad y la moralidad al mostrar a Dios obrando en la naturaleza. Los nuevos descubrimientos en geología con respecto a la edad de la tierra parecían desafiar la autoridad de la Biblia, pero los debates sobre este tema generalmente estaban contenidos dentro de la comunidad científica, y los enfrentamientos entre ciencia y religión no llegaron a dominar el discurso público hasta la publicación de Charles. De Darwin Sobre el Origen de las Especies en el año 1859.

Ciencia y religión. Las comunidades científicas y religiosas de la América anterior a la guerra no eran mutuamente excluyentes. La mayoría de los científicos se consideraban cristianos, y Benjamin Silliman Sr., Joseph Henry, Asa Gray y muchos otros abrazaron el protestantismo evangélico y avivador que dominaba el período. La relación amistosa entre ciencia y religión deriva en gran parte del baconianismo, una forma de pensar basada en la obra del escocés Francis Bacon del siglo XVII. El baconianismo, la principal filosofía que gobierna las actividades científicas en los Estados Unidos, significó llegar a conclusiones basadas en un conjunto de hechos observables (razonamiento inductivo). Implicaba un rechazo consciente del razonamiento deductivo que comenzaba con una premisa o una hipótesis (la base del método científico moderno). Por ejemplo, Silliman señaló en 1818 que “la geología, en la actualidad, no significa una especulación meramente teórica y generalmente visionaria y sin fundamento, sobre el origen del globo, sino, por el contrario, el resultado de un examen real de la naturaleza , estructura y disposición de los materiales que lo componen ". Por esta razón, los científicos estadounidenses del siglo XIX se centraron en la historia natural, la geología y la química en lugar de los campos más teóricos y abstractos de las matemáticas y la física. Tal énfasis funcionó bien con el compromiso baconiano de crear taxonomías o clasificaciones del conocimiento.