1800-1860: estilos de vida, tendencias sociales, moda, deportes y recreación: descripción general

El Viejo Oeste. Para los estadounidenses blancos a principios del siglo XIX, Occidente representaba muchas cosas. Para algunos, ofrecía aventuras o la oportunidad de enriquecerse rápidamente; para otros, la oportunidad de poseer tierras. Las figuras de valores del Viejo Oeste permanecen en la memoria estadounidense: el hombre de la montaña, el pionero resistente, el inmigrante en Overland Trail, el jugador y el minero de oro. Sin embargo, cuando los estadounidenses avanzaron hacia lo que consideraban desierto, estaban entrando en una tierra con una larga historia. Durante incontables generaciones, los pueblos nativos americanos habían creado sus propias culturas y contado sus propias historias sobre la tierra en la que vivían. Los blancos y los nativos americanos a veces se reunían pacíficamente, pero con mayor frecuencia las enfermedades y las guerras cobraron un gran precio en los habitantes originales de Occidente. Occidente también fue el hogar de colonos españoles y mexicanos. Texas, Nuevo México, Arizona y California se convertirían en estados de la Unión, pero en 1800 fueron reclamados por España. A su vez, pasarían a México, que obtuvo su independencia en 1821. Los conflictos entre estadounidenses y mexicanos expansionistas acabarían desembocando en una guerra.

Viajar. Los estadounidenses que buscaban ir al oeste esperaban que el viaje fuera difícil. En 1860, los ferrocarriles se extendían desde el este hasta Chicago, Cincinnati, St. Joseph, St. Louis y Memphis, pero los viajes aún consumían mucho tiempo. Los anchos de vía no estaban estandarizados, requiriendo la carga y descarga de carga. Los retrasos eran habituales y los viajes en tren seguían siendo demasiado caros para muchos estadounidenses. El primer ferrocarril transcontinental se completaría en 1869, pero hasta entonces los estadounidenses que querían ir del este a las Montañas Rocosas o al Pacífico dependían de la energía humana y animal. Las 250,000 a 500,000 personas que viajaban por los senderos terrestres observaban ansiosamente la salud de sus caballos y ganado mientras cruzaban las llanuras y montañas.

Dificultades. La vida era a menudo precaria para los pueblos de Occidente. Los nativos americanos temían las enfermedades, los ataques enemigos, la sequía y el hambre. También enfrentaron el problema acuciante de la inmigración blanca a Occidente. El comercio, la diplomacia y la guerra parecían incapaces de frenar la afluencia de estadounidenses a las llanuras. Los residentes mexicanos y españoles del suroeste enfrentaron algunos de los mismos problemas. Los estadounidenses que se mudaron a Texas trajeron consigo una presunción de superioridad, y las tensiones a veces estallaron en violencia. Los estadounidenses en Occidente, al igual que otros pueblos, enfrentaron dificultades. Los agricultores occidentales sufrieron sequías y tormentas de polvo mientras las epidemias de cólera devastaban los vagones. Los mineros encontraron frío y pobreza con más frecuencia que oro. Los colonos en Occidente también sufrieron de soledad y dejaron atrás a amigos y familiares desaparecidos.

Vida social y deporte. Los habitantes de Occidente enfrentaron dificultades, pero también disfrutaron de reuniones sociales y deportes. Los observadores comentaron sobre la amplia variedad de juegos de los nativos americanos. Los nativos americanos disfrutaban del lacrosse, el brillo y los juegos de azar. Los colonos blancos rara vez practicaban los deportes de equipo que estaban ganando popularidad en el este. En lugar del béisbol, por ejemplo, los occidentales favorecían los deportes rudos como la lucha libre y el gubia. Los concursos de tiro también fueron populares ya que los hombres buscaban demostrar sus habilidades. Las mujeres encontraron menos oportunidades para el deporte, aunque a veces pudieron socializar en abejas y "retozar".

Diversidad. La vida cotidiana de los pueblos de Occidente reflejó su diversidad. Un nativo americano en Occidente podría pertenecer a un pueblo que siguió a las manadas de búfalos en las llanuras y elogió las virtudes de los guerreros. Por otro lado, él o ella podrían vivir en una comunidad relativamente pacífica en California o el suroeste. Un tlingit de la costa de lo que hoy es Alaska tendría poco en común con un apache del suroeste o un cuervo de las llanuras. Las culturas de los nativos americanos no eran estáticas. Los miembros de varias comunidades comerciaron, pelearon y se casaron con otros a pesar de las grandes diferencias en el idioma y la cultura. Los descendientes de europeos que llegaron al oeste tenían más similitudes, pero sus culturas también eran diversas. Los emigrantes recientes de Alemania e Irlanda se mezclaron con los habitantes de Kentucky y residentes de Santa Fe. Sin embargo, para los estadounidenses blancos que viajaron al oeste en gran número, la diversidad no era un objetivo. Ellos imaginaron un Occidente transformado por manos euroamericanas, uno que tuviera poco espacio para los nativos americanos o los mexicanos.