1800-1860: ciencia y medicina: descripción general

Una colisión de mundos. En el momento de la fundación de los Estados Unidos, diversos pueblos con diferentes idiomas, religiones y niveles de tecnología vivían en toda América del Norte. En la costa este, los antiguos colonos ingleses lucharon con su nueva república; al oeste de los Apalaches, cientos de grupos indígenas cultivaban, cazaban y comerciaban para subsistir, y en el suroeste, los misioneros y ganaderos españoles ocuparon los confines del norte de la frontera de Nueva España, viviendo en un tenue equilibrio con tribus invasoras nómadas. Aunque ya estaban vinculados a través de redes comerciales continentales en 1800, los estadounidenses a menudo solo tenían un conocimiento vago entre ellos y de la tierra misma. El proceso de expansión estadounidense de 1800 a 1860 que extendió las fronteras políticas de los Estados Unidos al oeste hasta el Océano Pacífico y al sur hasta el Río Grande reunió a estos pueblos en una vorágine de descubrimientos científicos: cartografiar montañas y ríos, documentar formas animales y vegetales recién descubiertas, adaptar la tecnología para las nuevas ciudades occidentales y utilizar los frutos de la tierra para combatir enfermedades y producir alimentos. Sin embargo, estas colisiones también plantearon preguntas importantes sobre las personas mismas, sobre los orígenes de la sociedad india y su relación con los europeos, y cómo todos encajan en "la Gran Cadena del Ser". Las respuestas que los naturalistas, exploradores y curanderos sugirieron a estas preguntas hicieron más que contribuir al aprendizaje científico; estas hipótesis también repudiaron, o en algunos casos justificaron, la expansión militar y la guerra cultural. Como en todos los casos a lo largo de la historia, la ciencia y la medicina en el oeste estadounidense influyeron y fueron influenciadas por las interacciones diplomáticas, económicas y sociales de las personas que se reunieron allí.

Nuevas tierras y pueblos. La gente, por supuesto, no "descubrió" Occidente en el siglo XIX. Los nativos americanos habían atravesado sus regiones durante siglos y habían creado elaboradas civilizaciones que surgieron y cayeron mucho antes del contacto europeo. Los pueblos indígenas entendían la tierra íntimamente ya que dependían de ella para sobrevivir; predecir el clima, observar los movimientos de los animales y conocer la ubicación de los pozos de agua vitales y los pasos de montaña resultó crucial para la existencia. Aunque muchos observadores del siglo XX podrían dudar en llamarlo "ciencia", los indios poseían un conocimiento práctico de la geografía, la zoología y la meteorología que precedió a la formación de esas mismas disciplinas entre los europeos. Sin embargo, más allá de los confines de territorios naturales específicos, los indígenas carecían de conocimiento de otros continentes y civilizaciones. Los estadounidenses de ascendencia europea, por el contrario, conocían los amplios contornos del mundo desde los viajes de Cristóbal Colón, Fernando de Magallanes y James Cook, pero entendían pocos detalles sobre el paisaje de América del Norte más allá del territorio que habían recorrido antes de 1800. Expansión hacia el oeste, luego , resultó un proceso de aprendizaje mutuo. Los esfuerzos de los exploradores blancos para catalogar las Montañas Rocosas, el Gran Lago Salado, el río Misuri y muchas otras maravillas naturales no podrían haber ocurrido sin la ayuda y la enseñanza de guías indios. Los indios también llegaron a comprender a través del contacto blanco la existencia de un universo más grande que desafiaba sus creencias tradicionales. Los historiadores a menudo se centran en la violencia que dio forma a las colisiones entre estos pueblos, pero pasan por alto los innumerables episodios de cooperación y aprendizaje que estimularon tanto la perspectiva del Nuevo Mundo.

La gran cadena del ser. Durante el siglo XVIII, los angloamericanos y los europeos adquirieron nuevas perspectivas a partir de la Ilustración, un movimiento intelectual que enseñó el valor de la razón y la observación para comprender el mundo natural. Los científicos creían que los animales, las plantas, los minerales e incluso los gobiernos y las ideas surgían de una fuente común y, por lo tanto, estaban interrelacionados. Carolus Linnaeus, el botánico sueco que estableció un sistema para clasificar y nombrar las formas de vida, ayudó a establecer esta noción de "la Gran Cadena del Ser". En contraste con las teorías anteriores que habían afirmado creaciones separadas o afirmaban que la vida podía surgir de cosas inanimadas, los filósofos de la Ilustración sostuvieron la teoría de la biogénesis, que la vida se originó solo a partir de otra vida. La “nueva ciencia” intentó documentar todas las formas de la tierra y clasificarlas en sus respectivos lugares en la cadena de la vida. Los angloamericanos y los europeos buscaron ubicar a las personas y criaturas de América del Norte en esta estructura, estudiando la serpiente de cascabel, el oso grizzly y el bisonte y tratando de descifrar sus relaciones con animales similares del Viejo Mundo. Una de las preguntas más abrumadoras involucró los orígenes de los nativos americanos. ¿De qué rama de la humanidad descendieron? ¿O surgieron de un origen separado, refutando la noción misma de una sola raza humana? Con el tiempo, tales especulaciones fomentaron la formación de la teoría racial, la tesis de que los humanos son divisibles en grupos de población y evolucionan a diferentes velocidades. La mayoría de los biólogos contemporáneos disputan ahora la idea de raza. Sin embargo, a principios del siglo XIX, el concepto tenía potencial para explicar la gran diversidad de pueblos y culturas que encontraban los europeos en América del Norte.

Nuevas enfermedades y medicamentos. Los seres humanos, sin embargo, raras veces observan pasivamente la naturaleza; lo alteran con su presencia. Los descendientes de europeos habían traído al hemisferio occidental plantas como el trigo y los melocotoneros, así como ganado, principalmente ganado, caballos, ovejas y cerdos. Sin saberlo, transportaron microbios portadores de enfermedades previamente desconocidos en las Américas. Los europeos a menudo portaban inmunidades adquiridas a enfermedades como la viruela y el sarampión de las que carecían los indios, y la introducción de estos nuevos organismos provocó horribles epidemias en las comunidades de nativos americanos, matando a miles. La mayoría de las principales epidemias asolaron Occidente antes del siglo XIX, antes de que los nativos se encontraran con los colonos europeos a través de la guerra. Sin embargo, incluso después de 1800, la migración occidental siguió siendo un esfuerzo poco saludable que afectó tanto a los blancos como a los indios. La mala alimentación, el saneamiento inadecuado, la sobreabundancia de alcohol y la escasez de médicos capacitados hicieron que las enfermedades en la frontera fueran mucho más peligrosas que en otros lugares. Al igual que los indios que encontraron, los pioneros descubrieron formas de afrontar la situación. Emplearon hierbas medicinales y otros tratamientos nativos para tratar una variedad de dolencias. Los occidentales se convirtieron en sus propios médicos. A través de esta adaptación, contribuyeron al conocimiento de la medicina y la curación de las generaciones posteriores en formas que rivalizaban con los grandes descubrimientos geográficos y antropológicos que caracterizaron la época.