1783-1815: charlatanes y patentes de medicamentos

Medicamentos de patente . Los estadounidenses coloniales habían importado de Inglaterra una variedad de medicamentos patentados (llamados así porque habían recibido patentes oficiales del gobierno británico). Cuando la Guerra Revolucionaria cortó el suministro de Elixir de Daffy y las Gotas Pectorales de Bateman, los estadounidenses emprendedores comenzaron a crear sus propios remedios herbales empaquetados. La nueva confianza en los Estados Unidos como lo suficientemente fuerte como para ganar una guerra contra la nación más poderosa del mundo llevó a la creencia de que todo en Estados Unidos era especial, incluidos sus propios medicamentos, que, debido a que estaban hechos con ingredientes estadounidenses, tendrían efectos especiales. poderes curativos para el pueblo de los Estados Unidos. Ya en 1800, un periódico advirtió que "los vendedores de medicamentos patentados en casi todas las capitales de Estados Unidos están engordando con la debilidad y la locura de un público engañado". Los nombres coloridos y los envases atractivos (a menudo eran las etiquetas en lugar de los ingredientes los que estaban patentados) ayudaron a crear un enorme mercado para los medicamentos patentados.

Y en este período de medicina "heroica", una medicina patentada leve era una alternativa atractiva a curas más debilitantes como el sangrado.

Mesmerismo . Además de los medicamentos patentados, se generalizaron las nuevas teorías sobre curas universales. Anton Mesmer fue un médico austriaco cuyas curas mediante el "magnetismo animal" se convirtieron en una moda popular en la década de 1780, especialmente en París. Llevó a cabo sesiones espiritistas en las que los pacientes se curaban mediante el contacto con un fluido universal (al que, por supuesto, solo Mesmer tenía acceso). Lo que había descubierto era el poder de la sugestión y el uso temprano de lo que se convertiría en hipnotismo; el único "magnetismo" estaba en la personalidad de Mesmer, y fue desacreditado por un grupo de científicos, incluido Benjamin Franklin. El verbo hipnotizar se deriva de su nombre.

Tractores metálicos de Perkins . Otra personalidad magnética que pudo explotar el poder de la sugestión fue el médico de Connecticut Elisha Perkins. En 1795, Perkins introdujo la teoría de que el dolor era causado por un exceso de "líquido eléctrico" que podía ser extraído de las partes afectadas por objetos metálicos. Pero no sirve cualquier objeto metálico; sólo los “tractores” patentados por Perkins, pequeños dispositivos puntiagudos, supuestamente hechos de metales preciosos, que se venden a veinticinco dólares el par, pueden curar el dolor. Aunque una convención de médicos en su estado natal lo declaró un fraude, Perkins vendió sus tractores a un público estadounidense ansioso tan rápido como pudo fabricarlos. Perkins murió cuidando a los enfermos en la epidemia de fiebre amarilla de 1799 en Nueva York. Su hijo Benjamin promovió con éxito los tractores en Inglaterra, afirmando haber curado a más de 1.5 millones de personas. Sin embargo, cuando un médico inglés declaró que obtuvo el mismo efecto utilizando tractores tallados en madera y pintados para parecerse a los caros tractores Perkins, la base “eléctrica” de la afirmación de Perkins quedó desacreditada. La moda pasó pronto, aunque el deseo popular de curaciones milagrosas no lo hizo.

Tompsonianismo . Una de las modas sanitarias más populares en la historia de Estados Unidos fue creada por Samuel Thompson, un agricultor de New Hampshire que combinó la medicina patentada con un "sistema" que podía ser administrado por cualquier persona, sin necesidad de un médico. Esta idea de "cada uno-su-propio-médico" fue popular entre los estadounidenses de mentalidad independiente. Al igual que los médicos de la época propensos a la teoría, Thompson estaba convencido de que "toda enfermedad es el efecto de una causa general y puede eliminarse con un remedio general". En el sistema de Thompson, la causa era el frío y la curación el calor. Abogó por los baños de vapor y las plantas como la pimienta que inducen la sudoración, así como los enemas y purgantes (utilizando flores silvestres como la lobelia) para inducir el vómito y eliminar cualquier "obstrucción". De hecho, para Thompson la salud era en gran medida una cuestión de plomería: preservar el equilibrio natural del calor en el cuerpo era como saber “cómo limpiar una estufa y una tubería cuando están obstruidas con hollín, para que el fuego arda libremente y toda la habitación se caliente como antes."

Establecimiento médico . La teoría simplista de Thompson era tan exasperante para los médicos como atractiva para las personas que temen a los médicos y sus prácticas de derramamiento de sangre. Un médico rival hizo arrestar a Thompson por asesinato en 1809, acusándolo de haber administrado demasiada lobelia a un paciente joven que vomitó con tanta violencia que murió. En una dramática escena judicial, un testigo de cargo exhibió la planta que había causado la muerte de la víctima. El abogado de Thompson se comió rápidamente la planta, que resultó ser romero de pantano en lugar de lobelia, sin efectos nocivos. Thompson fue absuelto y poco después tuvo el placer adicional de ver al médico que lo había acusado condenado por robo de tumbas. Pero el establecimiento médico continuó su lucha contra la charlatanería, en la medida en que se promulgaron leyes estatales que prohibían el sistema de Thompson. Thompson llevó su caso a Washington y recibió una patente para su sistema en 1813 (más tarde afirmaría que el propio presidente James Madison lo había respaldado). Su sistema se hizo cada vez más popular en una era de idealismo democrático cada vez más intenso: los médicos aristocráticos y altamente educados eran no era necesario cuando el sistema de Thompson podía convertir a los hombres y mujeres comunes en sanadores. Sin embargo, la buena fortuna de Thompson finalmente se agotó. Otros charlatanes le robaron el sistema y se pusieron de moda sistemas competidores como la homeopatía. Thompson pasó sus últimos años tratando infelizmente de proteger

su sistema y murió en 1843 inútilmente tomando su propia medicina. Sin embargo, tuvo éxito en un aspecto: sus esfuerzos ayudaron a cambiar el rumbo contra la práctica del sangrado.

Fuente

James Harvey Young, Los millonarios de Toadstool (Princeton: Princeton University Press, 1961).